「無線」這個名詞在現在IT產品幾乎已經到氾濫的程度,不過一般聽到的無線區域網路(WLAN, Wireless LAN),遵循的是由IEEE所制定的802.11系列標準,包括802.11a/b/g傳輸頻寬和802.11i無線網路安全標準等等。IEEE制定完標準後,依然有些模糊的地帶,這些模糊的地帶往往會導致廠商的產品互不相容的問題,所以另外一個負責認證的Wi-Fi聯盟,通過Wi-Fi聯盟認證的產品就表示彼此在相容性方面較沒問題,兩者算是互補其不足的關係。

在IEEE制定的802.11系列中,關於傳輸速度的標準有802.11a、b、g和正在制定的802.11n。802.11a是採用5GHz頻段的技術,傳輸速度可到54Mbps,不過因為802.11a的產品成本較高而且雖然最佳狀況的效率不錯,但是產品的有效傳輸範圍較短,於是傳輸速度較慢但較便宜且穩定的802.11b就變成眾人矚目的焦點。

不過僅有11Mbps傳輸速度的802.11b慢慢的開始無法應付越來越多的多媒體檔案,於是速度快五倍,且採用同樣2.4GHz頻段可以向下相容的802.11g系列產品也開始嶄露頭角。

    
快還要更快是IT界不變的道理,802.11g去年才正式成為標準,而希望能將傳輸速度提升到100Mbps以上的802.11n卻已經制定中了,不過真正的產品預計要到2005年才會問世,雖然在2004年年底就會有先期產品出現,但目前市場的主流依然會以技術已成熟,價格合理的802.11b/g產品為主。

雖然802.11g的標準是54Mbps,但是目前廠商已經有一種叫做Super G的強化型技術,將兩個802.11g的無線頻道連在一起用一個頻道來做發送和接受,使得理論傳輸速度可達108Mbps,不過價格會比較高,而且在無線AP和無線網卡兩端都要用同家廠商的晶片才能達到這個數值。

升級無線配備

一個簡單無線網路環境只需有一個無線AP和一張無線網卡即可。無線AP用來和使用者的網路來源相接,如:Cable Modem、ADSL,然後將訊號透過特定的頻道發送出去,而無線網卡的功能就是接受無線AP的訊號。

為了針對不同的裝置,目前市面上有非常多種的介面的無線網卡,常見的有:CardBus(PCMCIA)無線網卡、PCI無線網卡、USB無線網卡和其他。

無線網卡三大類:PC/PCI/USB

PC卡介面的無線網卡應該是最早出現的無線網卡,因為無線上網一開始的訴求是在NB使用者,所以NB標準擴充介面的PCMCIA當然是無線網卡介面的第一選擇。

而因為最早出現,所以價格方面也是相當平易近人,速度較慢的802.11b規格產品通常不到700元,802.11g的產品則是大約一千元出頭,不過號稱可達108Mbps的Super G產品則要到1800元左右。

雖然無線上網的熱潮是由筆記型電腦帶動,但是無線的優點實在不少,所以也有專門為桌上型電腦所設計的PCI介面的無線網卡,使得家中的每一台電腦不用在拉一堆線到IP分享器或是HUB。

PCI介面的無線網卡價格差距頗大,從幾百元到2千多元都有,主要原因在於同樣的規格,可是為了增加收訊的強度,各家廠商會另外自行製作天線,而效果比較好的天線甚至可另外拉一條天線,售價自然會比較貴。另外因為PCI介面會和很多電腦配備同存一個機殼中,為了防電磁波干擾,有些廠商會在晶片組外面罩上鐵製隔離蓋,當然,效果會比較好,價格也會比較高。

PCI卡的優點和PC卡差不多,後者是NB的標準配備,而前者是PC的標準配備,所以想要在舊型PC上使用無線網路的使用者,可以考慮PCI介面的網卡。

USB介面的好處非常明顯,就是可以通吃PC和NB,只要不是太舊的機種,幾乎都會有USB這個介面,而且輕薄短小,攜帶方便。不過為了達到理想的傳輸速度,最好是有USB2.0的介面,如果只有USB1.1的話恐怕不如選購PC卡介面或PCI介面。

另外輕薄短小的優點也可能會造成收訊不佳的缺點,尤其是現在NB的USB埠位置定沒有一定的規定,不過有些產品可以做360度旋轉,讓使用者自行調整最好的收訊,提高傳輸效率。此外Super G或802.11b+等特殊傳輸規格的產品目前還是以PC卡介面的無線網卡為主,USB還沒有支援。

具有通吃PC、NB和輕薄短小方便攜帶的優勢,不過也有收訊的問題,價格方面和PCMCIA無線網卡差不多,802.11b的產品約800元左右,而802.11g則通常不會超過1500元。

除了這三個常見的介面外,還有一些不常見的無線網卡,包括SDIO無線網卡、CF無線網卡甚至還有基地台和無線網卡雙機一體的產品,而如果到網路上尋找的話,還可以找到筆記型電腦專用的mini PCI介面的無線網卡,廠牌也不少,從將Centrino機種中拔出來的Intel Pro/Wireless 2100/2200到Cisco Aironet都有,不過價格方面混亂。

SDIO和CF的無線網卡的是PDA等手持式裝置無線上網的解決方法,CF無線網卡的價格不高,802.11b新品大約1-2千元,但輕薄的SDID無線網卡的價格就相當高,802.11b的產品就要將近三千元,就相當於一台內建無線網卡和沒有內建無線網卡PDA的價差。

此外,市面上還有些比較特殊的無線設備,例如華碩的WL-330g是一台可以變成無線網卡的迷你無線AP,而介面則是RJ-45,只要有內建網卡的裝置都可使用,對於NB和PC或許不是很實用,但對於Xbox和PS2等遊戲機則是目前唯一可無線連網的方法。近日蘋果電腦(Apple)也推出1款精巧的隨身無線AP  AirPort Express,這款產品可以透過無線直接欣賞電腦上的音樂,相當有趣。

無線基地台

無線基地台通常也會被稱為AP(Access Point)。最基本的無線AP只須具備溝通Internet來源(Cable、ADSL等等)和用戶端無線網路的功能即可,不過這種純粹當作無線AP的產品越來越少了,主要原因在於現在已經可以用軟體將無線網卡模擬成AP,雖然在安全性和部分功能依然比不上硬體AP,但是因為便宜,對於一般使用者也是不錯的方法。

除了純粹的無線AP,目前大部分的無線AP都是無線AP路由器,也就是將以前家用或小型企業用路由器功能整合進無線AP中,讓有線網路和無線網路連成一個大的區域網路並連上Internet。而這種產品的價格差距也不小,即便同樣都為802.11g的產品,便宜的2000元以下就可以找到,貴一點到快四千元也是有,主要的差別在於安全性和功能。

雖然大部分的無線AP都會有安全保護,但是安全性到什麼程度就是價格差距的原因了,只有支援WEP的無線AP當然比不上還支援RADIUS、LEAP、WPA的AP,而有沒有支援MAC過濾、NAT、DMZ及DHCP動態分配位址、WDS網路串連都是無線AP價格上的差距。

採購建議

802.11g仍為首選

不論是什麼用途,只有NB要用或是PC、NB混合的網路,我們都建議採購802.11g的產品,因為802.11g的產品價格已經相當不錯,而下一步802.11n的產品還不會太快出現,所以短時間內還會有一點降價的空間。

當然802.11g產品的價格會比802.11b的產品稍貴,但是就速度/價格比來看,802.11g會是比較好的選擇,而且802.11g是向下相容於802.11b的產品,也就是說即便是當你把網路環境架構好,突然再加入一台802.11b的產品也可以一起上網。

AP:注意整合LAN Router、安全性

無線AP方面我們建議選擇具有4埠或以上LAN Router功能的機器,這樣可以節省額外連接一個LAN Router,另外,至少要支援DHCP動態分配位址、NAT位址轉換,而安全性則是越多越好,支援128 bit WEP、WPA-PSK則是最基本的要求。另外如果需要分享印表機的話,那麼可以考慮買一台具備有USB埠可當作Printer Server的無線AP。

網路卡方面,貼有Centrino貼紙的NB無線上網是毫無問題,而對較舊型的NB來說,如果很在乎體積重量,可以另外買張USB無線網卡,如果不是十分在意那一點的體積重量差別,那麼可以考慮可支援Super G技術的PCMCIA無線網路卡,配合上支援Super G的無線AP就可以超越802.11g的54Mbps,即便在外出時的熱點沒有那麼快的速度,也可相容。

桌上型電腦需要無線嗎?

即便USB和PCI介面的無線網卡都可以提供給桌上型電腦使用,但我們並不建議幫桌上型電腦採購無線網卡不管是新買的電腦或是舊有的電腦。無線網路最大的優點是方便,也就是當電腦需要常常移動時,沒有線路的牽絆會非常方便,NB會常常移動,但是PC不會,所以無線網路最大的優點目前看來在桌上型電腦上並不明顯。

而就速度來看,就算是目前最快的Super G,速度也比不上一張主機板上內建網路晶片的100M LAN,更何況很多主機板已經把網路晶片加到Giga LAN了。牽實體線路當然是一件麻煩事,不過如果就成本來看,替家中每台PC加購無線網卡,不論是PCI或是USB介面,和RJ-45網路線的成本比起來,絕對是高上太多,更不要提如果空間太大,一個無線AP範圍不夠,需要好幾台無線AP利用WDS技術來做串連。

當然就安裝便利性來說,無線網路有其優勢,但是目前看來沒有什麼需要替PC加上無線網路,不過當未來價格下降,甚至主機板廠商將無線網路晶片列為和網路晶片一樣的必備功能時,利用無線網路來做連線就會是不錯的方法,而到時我們就能大概看到Intel大力描繪的Digital Home。
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